Ben Simmons se remet en forme, mais les Nets ont toujours du mal


PHILADELPHIE – Il y a à peine trois ans, l’idée de Ben Simmons se précipitant autour du terrain du Wells Fargo Center, faisant des jeux et faisant des ravages, n’aurait pas été remarquable. Mais il était là mardi soir, cette fois dans un uniforme des Brooklyn Nets, se distinguant pour avoir fait exactement cela et se rapprochant autant de lui-même qu’il l’a fait toute la saison.

Il poussait le ballon et faisait pression sur la défense de son ancienne équipe, plongeant au sol et jusqu’au bord. Quand il a attrapé le ballon dans la peinture, il a regardé le cerceau. Lorsque ses coéquipiers ont eu le ballon sur le périmètre, il a coupé au panier. Il était agressif. Il était sautillant. Il était rapide. Au total, Simmons a récolté 11 points, 11 passes décisives et sept rebonds en 32 minutes, pour accompagner trois interceptions et trois blocs. Il a même drainé ses deux premiers lancers francs – qu’il a suivis d’un haussement d’épaules à la Michael Jordan.

Simmons avait fière allure. Ses filets, cependant, ne l’ont pas fait. Leur effort était médiocre, surtout en défense. Ils ont permis aux Philadelphia 76ers, qui jouaient sans James Harden, Joel Embiid et Tyrese Maxey, de percer la moitié de leurs 32 tentatives en profondeur et de saisir 20 rebonds offensifs. Les Nets ont tiré à 55% sur le terrain – en partie grâce aux performances de Simmons – mais ont également pris 19 tirs de moins que les Sixers. Leurs interrupteurs sur les écrans étaient paresseux, leurs rotations lentes, leurs box-outs inexistants. Le résultat : une victoire des Sixers 115-106.

« C’est vraiment une mentalité de nous de décider que nous allons jouer en défense », a déclaré l’entraîneur-chef des Nets, Jacque Vaughn, aux journalistes après le match. « Le nombre d’erreurs que nous avons commises à la mi-temps était déconcertant pour ce groupe. Nous avons dû arrêter la bande car nous n’avions pas assez de temps pour toutes les montrer. »

Kevin Durant a été plus succinct dans son évaluation : « C’est la même merde. Vingt tirs de plus que nous et sept tirs à 3 points de plus. C’est le jeu. »

Le jeu de Simmons était le seul point positif. Huit cent quatre-vingt-cinq jours s’étaient écoulés depuis qu’il s’était habillé pour la dernière fois pour un match sur le Wells Fargo Center Court. Vous connaissez l’histoire. Comment, après une étrange course en séries éliminatoires en 2020, une où il a cessé de tirer le ballon, ce qui – selon votre point de vue – a contribué ou conduit à une défaite au deuxième tour contre les Hawks d’Atlanta, tête de série inférieure, il a insisté sur le fait qu’il ne mettrait jamais sur un uniforme Sixers à nouveau. Comment l’entraîneur-chef des Sixers Doc Rivers et la star Embiid ont critiqué Simmons lors de leurs conférences de presse respectives d’après-match, comment Simmons, invoquant parfois des problèmes de santé mentale, a refusé de rejoindre l’équipe et a exigé un échange, comment les Sixers l’ont échangé contre Harden, comment une blessure au dos a empêché Simmons de s’habiller pour les Nets lors de leur course d’étirement la saison dernière, comment il est sorti cette saison en semblant que sa carrière pourrait être dirigée d’une falaise.

Mais Simmons a maintenant semblé franchir un cap. C’était le quatrième match consécutif où il ressemblait à son ancien moi All-Star. Le changement a commencé il y a deux semaines à Sacramento, où Simmons, après avoir été rétrogradé de la formation de départ, est allé chercher 11 points et cinq rebonds sur le banc. Il a enchaîné avec une performance de 15 points, 13 rebonds et sept passes décisives à Portland, puis un sommet de la saison de 22 points dimanche contre les Memphis Grizzlies. Il a l’air plus explosif et athlétique à chaque match. Il a insisté tout au long du premier mois de la saison sur le fait que c’était son rétablissement après une opération au dos hors saison et une douleur au genou en début de saison qui le retenait, mais que, ces dernières semaines, il a commencé à se sentir mieux, ce qui, dit-il, a été le catalyseur. pour ce revirement. Pour la première fois depuis des années, il a l’air confiant et à l’aise, même à son retour à Philadelphie, une ville dans laquelle il sait qu’il n’est pas aimé.

« J’ai l’impression d’être bien placé », a déclaré Simmons après la défaite. « Je suis heureux de faire ce que j’aime, donc être là-bas et vivre cette expérience était incroyable. Évidemment, ce n’était pas le résultat que nous voulions, surtout perdre un match comme ça, mais vous savez, je pense que c’est un bonne avancée. »

Même pendant la préparation de son premier match contre son ancienne équipe, Simmons avait l’air détendu. Il a passé sa séance médiatique du matin à plaisanter avec les journalistes. Interrogé par Howard Eskin, l’un des commentateurs sportifs les plus célèbres de Philadelphie et le le critique Simmons le plus virulent et le plus inébranlable, ce dont il se souvient de son séjour à Philadelphie, Simmons a répondu: « Je me souviens que vous m’avez beaucoup chahuté. » Les deux ont ensuite posé pour un selfie, que Simmons a posté sur Instagram. Lorsqu’on lui a demandé ce qu’il pensait que ce serait comme de voir Embiid, à qui Simmons a dit qu’il n’avait pas parlé depuis les séries éliminatoires de 2021, Simmons a répondu: « Nous allons faire notre poignée de main secrète. »

Mais il n’était pas que des blagues et n’appuyait pas l’humour pour détourner les questions difficiles. Lorsqu’on lui a demandé ce qu’il se souvenait de son temps avec Embiid, Simmons a déclaré: « Beaucoup de moments forts, nous avons eu beaucoup de moments forts. Nous avons passé beaucoup de bons moments. Vous savez, j’ai aussi beaucoup d’amour pour Joe. Évidemment ça n’a pas marché, mais vous savez, c’est la vie. Tout ne joue pas en votre faveur. »

Simmons s’est fait couper les cheveux après l’entraînement matinal de l’équipe, puis un peu moins de cinq heures plus tard, il s’est promené sur le sol du Wells Fargo Center, sa première fois sans l’uniforme des Sixers. La plupart des sièges de l’arène étaient vides. Le bâtiment était calme. Simmons a trouvé un siège à côté de l’entraîneur-chef des Nets, Jacque Vaughn. Les deux ont bavardé pendant 10 minutes, avec Simmons, tout en dribblant un ballon derrière ses jambes, en hochant la tête. Après l’échauffement, il a signé des autographes pour les fans.

Simmons a été hué toute la nuit, mais la réaction a été plus modérée que lorsqu’il est revenu en mars dernier avec les Nets mais n’a pas joué. « Je pensais que ça allait être plus fort », a déclaré Simmons après le match. Peut-être que si Embiid avait joué les émotions sur le parquet ça aurait été différent, et repris par la foule, mais pour le moment les Sixers et leurs fans, ont d’autres soucis. Quand Embiid reviendra-t-il? A quand Harden ? Les deux pourront-ils trouver la chimie?

Les Nets se retrouvent dans un endroit similaire. Simmons est peut-être de retour à lui-même, mais l’équipe ne semble pas être plus près de répondre à ses attentes de pré-saison. Perdre face à une équipe des Sixers qui manque ses trois meilleurs joueurs est inexcusable. Vaughn, qui a succédé à Steve Nash il y a moins d’un mois, appelle déjà l’effort de ses joueurs.

« Nous jouerons contre les gars qui veulent jouer dur », a-t-il déclaré après la défaite, qui a fait chuter les Nets à 8-10.

Simmons, comme il l’a dit, semble être bien placé. C’est la bonne nouvelle pour les Nets. Ce qui devrait les effrayer, c’est que leurs défauts restent les mêmes et que les pertes sont toujours là même si Simmons redécouvre son jeu.

Yaron Weitzman est un écrivain NBA pour FOX Sports et l’auteur de Tanking to the Top: Les Philadelphia 76ers et le processus le plus audacieux de l’histoire du sport professionnel. Suivez-le sur Twitter @YaronWeitzman.


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